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谁是撬动全球智能家居市场的支点?

来源:中国电子报  作者:闵杰  投稿时间:2017-10-10

  苹果、谷歌、亚马逊三巨头无疑都看中了未来万亿元级别的智能家居市场,但与苹果和谷歌一开始就明确智能家居战略的路数不同,亚马逊在初期没有那么庞大的野心,也没有那么明确的计划,智能音箱Echo更像是亚马逊无心插柳柳成荫的一个作品。因为产品上的成功,Echo背后的计算平台Alexa逐渐显露出它的分量,不少科技人士评论它有可能成为AI时代的Android,这让谷歌非常紧张。
 

  谷歌在2014年用32亿美元收购温控器厂商Nest,轰动一时,彼时谷歌的智能家居战略浮出水面。苹果在2014年公布了智能家居平台HomeKit,Echo也是诞生于2014年,但到今天,亚马逊Echo成为撬动全球智能家居市场的支点,引得谷歌和苹果也慌忙投身智能音箱市场。然而,无论谷歌、苹果如何追赶,亚马逊在这一市场的知名度都要更高,也更为成功。
 

  亚马逊Alexa的成功
 

  Alexa获得成功的一个重要原因是亚马逊没有过度夸大这项技术。对比名气更响亮但经常让苹果用户失望的Siri,Alexa和Echo显得更加智能。
 

  Echo是亚马逊研发的智能音箱,Alexa是搭载在Echo上的智能语音助手。亚马逊对Echo的定位是集成某些智能语音指令的产品,不是聊天工具。Echo开始只集成了十来个指令,接入了十来个应用。随着用户习惯与Alexa对话,Alexa获得了正面口碑,接入的应用越来越多。
 

  现在,Alexa更像是一个计算平台,通过运行各个独立的应用程序Skills(俗称“技能”)来实现不同功能。这些Skills类似于手机上的App,Alexa则类似于Android或是iOS。比如从亚马逊商城下载并安装一个“披萨外卖”的“技能”,通过唤醒Echo,就能叫来披萨外卖上门;再比如控制灯的开关、恒温器的设定;还比如制定日历后,Echo就能主动提醒,外出帮忙叫车,听读新闻和音乐等。截至2017年6月底,Alexa的“技能”数量超过了1.5万个,而基于谷歌智能音箱Google Home的语音应用软件数量仅为几百种。
 

  Alexa“技能”数量快速增长的原因,一个是亚马逊很早就开放了Alexa平台,专注提升语音技术。亚马逊发布了ASK和AVS两个工具包。ASK是软件开发包,让开发者更容易开发Alexa的“技能”。AVS是硬件工具包,方便厂商将Alexa整合进他们的硬件产品中。目前,出现很多内置Alexa的电子产品,有LG的冰箱、GE的灯具、华为Mate9手机、联想智能音箱、优必选机器人等。
 

  另一个原因是Echo在智能方面的优异表现,赢得口碑,让更多第三方愿意主动接入Alexa。亚马逊对Alexa的智能反应要求非常严苛。Alexa负责人Toni Reid表示,当用户下达指令时,Alexa只有一次机会部署相应的动作,所以不能有多轮对话发生,最多重复两次对话,否则就是失败的。
 

  现在来看,Echo只选用了语音交互,舍弃手势和屏幕交互,而且运用新型麦克风阵列设计,解决了很多语音识别难题,让Echo准确识别用户话语,这其实是Echo在众多智能语音产品中脱颖而出最关键的地方。首先,Echo只选用语音交互,比起安装了智能语音助手的手机、平板电脑的多元化交互方式来说,虽然选择少了,但是给用户减少了很多不必要的动作。
 

  其次,Echo只通过语音交互方式,相当于“逼上梁山”,迫使亚马逊必须将语音识别技术做好,所以Echo成了目前语音识别效果最好的硬件产品。最后,Echo创新性地用麦克风阵列识别语音,解决远场语音识别难题。Echo的麦克风阵列由六个麦克风组成,距离声源最近的麦克风能智能识别命令,即使是从另外一个房间发出的声音,也能识别出来。
 

  根据eMarketer的数据,在2017年第一季度美国语音助手市场中,Echo的市场份额达到70.6%,Google Home则占到23.8%,其他厂商(包括苹果、Lenovo、LG、Harmon Kardon和Mattel)分食剩下的市场份额,为5.6%。
 

  落后的谷歌和苹果
 

  和亚马逊在智能家居方面只尝试了音箱产品不同,谷歌和苹果的路线变动颇大。
 

  作为一家软件公司,谷歌认识到智能家居时代需要以硬件打天下。所以收购Nest时,谷歌对Nest的恒温器产品寄予厚望,后者是美国恒温器市场第一品牌。再加上Nest恒温器的智能功能,理论上能随时控制家里各个电器的运行情况,这为谷歌构想未来智能家居蓝图奠定基础。
 

  Nest在被收购时只有温控器和烟雾探测器两款产品,被收购后,在一两年内它也没推出新产品,因为它在致力于让自己的产品成为所有家电产品的中央控制中心,开放API,吸引更多开发者加入到智能家居的研发队伍中,打造出一个智能家居平台。当时智能家居界的流行观点是平台比产品更重要。
 

  然而,今天Nest恒温器并没有成为理想的智能家居平台,在谷歌收购后反而还没有收购前运行得好,出现了人员大批流失、管理层变动和营业亏损。
 

  苹果同样在致力于做智能家居平台HomeKit。在苹果手机、平板电脑、苹果TV中安装“家庭”App,也可以呼唤Siri语音操作,控制支持了Homekit的门锁、各类灯光、插座、家居摄像头、窗帘、空气质量检测仪等。与谷歌不同,苹果有自己的硬件家族和庞大的苹果用户作背书,在智能家居市场底气更足一些。苹果官网显示,截至目前,有50多个品牌几百种硬件产品接入了HomeKit。
 

  苹果的做法是在各品牌厂商的产品中内置一个芯片模块,以支持HomeKit。与亚马逊Echo的亲民价格路线不同,苹果HomeKit一是保持苹果惯有的封闭路线,二是支持HomeKit的配件,在支持前后价格上升幅度偏大,厂商需要为安装HomeKit芯片开发特殊的适用版本。诸多障碍摆在那里,HomeKit的普及速度明显不快。
 

  Echo的成功刺激了谷歌,给了苹果启发。越来越多的用户使用Echo去管理家居自动化,亚马逊Alexa在新生的智能家居市场展现出强大实力。
 

  于是,在Nest久无建树之后,谷歌急于给自己打造硬件路线。9月份,谷歌收购HTC手机团队,部分原因是加强自身的硬件开发能力。10月4日,谷歌在秋季新品发布会上发布了手机、耳机、笔记本、音箱等诸多硬件产品,其中的Google Home智能音箱mini版,对标Echo Dot,后者占到Echo系列智能音箱总销量一半以上,而售价不到50美元。
 

  苹果则将在今年年底发售首款智能音箱HomePod,通过搭载的Siri语音系统与兼容HomeKit的控件相连,HomePod将成为智能家庭的“中枢”。
 

  谷歌将Google Home看作智能家居战略的中心,从价格策略、产品型态、产品矩阵上看,都和Echo十分相似,在2016年面市后不久也对第三方开放,与亚马逊的Echo展开大赛。Google Home也融入了Nest的产品,说明谷歌慢慢从智能家居平台战略走向单品战略。苹果HomePod则定位高端的音箱产品,不仅智能,而且追求音质,奉行苹果一贯的封闭路线。从时间上看,谷歌Google Home晚了Echo两年,苹果HomePod则晚了三年。Echo奠定了亚马逊在智能音箱市场的老大地位,谷歌Google Home虽然进步很快,但是在各项智能应用上,依旧与Alexa有距离。
 

  中国企业应抓住时机
 

  亚马逊Alexa的成功并非偶然。和苹果的Siri、HomeKit,以及谷歌的Nest、语音助手Google Assistant都不同,Alexa从设计之初就被设定要在各种不同的设备上运行。苹果和谷歌的语音助手,起初是安装在手机或平板这样薄而小的设备上,只需要提升近场语音识别技术。而Alexa主攻的是适应各种家居设备的远场语音识别,在多个说话人中辨识真实的语音指令,或者辨识来自另一个房间的语音指令等,这些更符合智能家居的实际应用场景。
 

  到今天,不仅国外的很多家居家电品牌接入Alexa,而且中国的华为Mate 10手机、联想的智能音箱,也支持了Alexa,联想音箱即是使用Alexa开发包开发的产品。不过,Alexa在中国的发展缓慢,围绕Alexa构建的中文智能语音交互整体解决方案寥寥无几。
 

  国内的智能家居产品,多是以科大讯飞、云知声、声智科技的语音交互解决方案来设计,但也相当地碎片化。无论是科大讯飞、云知声等专业语音技术企业,还是百度、阿里等互联网企业,都没有形成像Alexa这样的平台型产品。
 

  从欧美市场在智能音箱上的竞争进入白热化状态来看,语音作为智能家居的理想入口,正成为撬动智能家居市场的重要支点,国内一时间模仿Echo的智能音箱产品纷涌而出。智能音箱并非用户的刚性需求,但亚马逊、谷歌、苹果三巨头在智能音箱上的多番竞争,在全球范围形成了羊群效应,所以当前是加快智能家居进程的最好时机。
 

  在三巨头中,除了苹果HomeKit在今年与中国地产商合作修建了智能家居样板间、入华有实质进展外,亚马逊Alexa和谷歌Google Assistant都没有大规模进入中国市场,这或许给了中国企业构建智能家居平台的时间。小米仿造苹果的思路,以小米和米家的硬件产品为依托构建智能家居平台,初具形态,但这并非一时半会就能达成目标。亚马逊Alexa给中国企业的重要启示在于,打造一款真正适应智能家居场景的单品,在产品上给予用户非常棒的智能体验,将是推动智能家居平台的可行方案。

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